Billede: Aarhus Teater set fra Bispetorvet. Ukendt fotograf, ca. 1901, Aarhus Stadsarkiv.

Det, vi i dag kalder Aarhus Teater, er i virkeligheden nummer to af slagsen. Det første Aarhus Teater blev oprettet i Kannikegade 14-18, hvor borgerklubben Polyhymnia havde både klubhus, privat bolig til klubværten samt teatersal med plads til 500 tilskuere. Det var det første rigtige teaterkompleks i Aarhus og lå der fra 1816 til kort inden det nuværende Aarhus Teater åbnede den 15. september 1900. Denne aften opførtes teatrets første forestillinger, Erasmus Montanus og Prinsessen på ærten.

Det nye Aarhus Teaters pragtbygning blev opført efter tegninger af arkitekt Hack Kampmann med udsmykning af Frederik Reistrup, og det havde plads til omkring 1.000 tilskuere. Teatret udviklede hurtigt sin egen identitet og blev en central del af det aarhusianske kulturmiljø.

Ud over at rumme Aarhus Teater, rummede bygningen på Bispetorvet oprindeligt også en café i to etager, men den blev lukket i 1947-48 og ombygget til forsøgsscene. Derudover har der også ligget en lille biograf med navnet Fotorama i bygningen, der var et af de få steder i Aarhus, hvor man kunne se spillefilm, da det først begyndte at komme frem. Fotorama blev dog lukket ved en stor ombygning i 1955, så teatret i stedet kunne blive udvidet bagud med blandt andet den store Scala sal. Den fungerede først både som biograf og som musiksal, men blev i 1981-82 igen ombygget og reduceret i omfang, hvormed den mistede sin funktion som biograf.

Siden har Aarhus Teater fokuseret på live teater og scenekunst og har senest haft stor succes med at genopføre Christian Lollikes nyfortolkning af Erasmus Montanus i anledning af 300-års jubilæet for dansk teater.